Gemma Broekhuis
 

“Het is een universele behoefte van ouders om mijlpalen van hun kind op een unieke manier vast te leggen, verklaart Broekhuis.”

Het sleutelmoment voor Broekhuis deed zich voor toen haar zoontje Mikkel zich vijf jaar geleden voor het eerst omrolde en zij de behoefte had om dat voorval vast te leggen. Ze schreef de gebeurtenis en de datum op een kaartje en fotografeerde haar zoontje ermee. Er zijn vast meer ouders die dat willen, dacht Broekhuis.

Ze vond een illustrator in Australië en liet een collectie van dertig geïllustreerde kaarten en een giftbox als verpakking ontwerpen. Vanwege haar grensoverschrijdende ambitie was de eerste versie in het Engels. Inmiddels bestaan de Baby Cards in negentien talen en veroverde ze met haar producten veertig landen.

Wat is het geheim van jouw eclatant succes in zo’n kort tijdsbestek?

Broekhuis: “Mijn product was een nieuw concept. In het begin had ik geen idee of het zou aanslaan maar toen ik merkte dat ouders er helemaal weg van waren, realiseerde ik mij hoe groot de potentie was. Het concept is tenslotte wereldwijd toepasbaar. Ik zag het als mijn belangrijkste opdracht om mijn product in zoveel mogelijk landen bij ouders onder de aandacht te krijgen.”

Hoe verover je zoveel landen als klein bedrijf?

Broekhuis vertelt: “Toen ik startte was ik alleen en had ik beperkte financiële middelen. Pas sinds twee jaar heb ik twee partners en een aantal medewerkers. Ik kon niet alles zelf, dus besloot ik om met distributeurs te gaan werken. Over het algemeen vond ik vrij makkelijk de kleinere distributeurs die echt in mijn product geloven. Door hen als partners aan me te binden, was er sprake van een snelle groei.

Overigens gaat het niet met alle distributeurs altijd goed. Er zijn ook markten waar de resultaten tegenvallen en waar we op zoek moeten naar een andere partner. Je gaat vaak op je gevoel af en uiteraard kan je er soms ook naast zitten.”

Hoe lanceer je als kleine Nederlandse ondernemer je product in een complexe markt als Japan?

Broekhuis vertelt: “Japan is een markt waar we veel van verwachten, maar niet eentje waar je makkelijk start. Bovendien kenden we de markt zelf niet goed.” Milestone™ was vorig jaar een van de winnaars van het Oranje Handelsmissie Fonds. Onderdeel van het pakket was deelname aan de handelsmissie naar Tokyo in november 2015 waar ook Premier Rutte bij aanwezig was.

In ons geval zat de waarde vooral in het leggen van de juiste contacten en het delen van kennis over de markt.

Broekhuis: “Voorafgaand aan die missie hadden we direct contact met de Ambassade. Zij stuurden voor ons Japanse mensen op pad om simpele vragen te beantwoorden. Zoals: “Geven Japanners überhaupt een cadeau als er een baby wordt geboren? En zo ja, doen ze dat voor of na de bevalling? Versturen ze dat per post? Hoeveel geven ze uit? Kopen ze online of in winkels?” Meedoen aan het Oranje Handelsmissiefonds zorgde ervoor dat Broekhuis een introductie kreeg in een complexe markt als Japan.

“Doel van het Oranje Handelsmissiefonds is om mkb’ers te helpen bij het internationaal uitrollen van hun product. In ons geval zat de waarde vooral in het leggen van de juiste contacten en het delen van kennis over de markt. Daarnaast maakt het in een land als Japan veel indruk als je geïntroduceerd wordt door iemand van de Ambassade. Uiteindelijk ging ik na mijn tweede trip met een concrete order naar huis. Best bijzonder voor Japan. Je hoort dat daar soms jaren overheen kan gaan”, aldus Broekhuis. 

Welke tips zou je internationaal opererende ondernemers of startende ondernemers willen meegeven?

Broekhuis: “Bepaal zelf je strategie, weet wat wil je bereiken. Des te relevanter en nuttig is de hulp die je krijgt. Ambassades kunnen een ondernemer in spé enorm helpen: Ze bieden direct contact, kunnen kennis delen en gevoel geven bij de lokale markt en cultuur van het zakendoen. Erg waardevol.

Verder geloof ik sterk in een positieve samenwerking met je partners, zowel binnen je eigen team als lokale partners in andere markten. Groeien gaat niet vanzelf, er komt heel veel bij kijken en er gaan altijd dingen mis. Maar met een goed idee, lef én een doordachte strategie kun je de wereld veroveren.”