Robert Strijk
Wethouder Leiden

De binnenstad van Leiden trok vanaf eind vorige eeuw steeds minder bezoekers. De economische functie van de stad liep achteruit. Stadsbesturen kwamen met plannen, maar wekten niet de interesse van marktpartners om echt het verschil te kunnen maken.

Volgens de huidige verantwoordelijke wethouder Robert Strijk (Bereikbaarheid, Economie, Cultuur en Binnenstad) kwam in 2006 de omslag. Hij werkte toen als centrummanager. “We nodigden marktpartijen uit en stelden ze de vraag: ‘Wat vinden jullie van Leiden?’. Uit de antwoorden bleek dat ze geen beeld hadden bij onze stad. Er kwamen geen nieuwe winkelketens en we hadden te maken met een krimpende markt. Hoogste tijd voor een integrale aanpak.”

Kloppend hart
“Dat leidde tot een langetermijnvisie waarmee we de binnenstad weer het kloppende hart van de stad en de regio maken”, vertelt Strijk. Het allesomvattende plan kreeg de naam ‘Verder met de Binnenstad’.

“We werken aan een binnenstad waar mensen graag komen om te winkelen, te eten of om uit te gaan. En ook om te wandelen, een museum te bezoeken of om te varen. Het plan resulteerde in twee sporen. Beleggers, ontwikkelaars en grote retailers bleken geïnteresseerd. Alle betrokkenen gingen samenwerken en de plannen werden in de praktijk gebracht.”

Logische verbinding
Het ene spoor is gericht op een aantal ingrepen in de ‘hardware’. Strijk: “Met de bouw van ondergrondse parkeergarages kunnen we de bezoekers van onze binnenstad gastvrij ontvangen. Ze leveren in totaal 1.000 ruime parkeerplaatsen op.

“We werken aan een binnenstad waar mensen graag komen om te winkelen, te eten of om uit te gaan''

Een andere belangrijke ingreep heeft te maken met de looproute in de stad. Onze winkelstraten zijn langgerekt.

Je moest ze op en neer lopen, je kon geen rondje lopen. Om dat op te lossen, hebben we het nieuwe winkelblok Catharinasteeg toegevoegd.

Zo ontstaat er een logische verbinding van de winkelstraten met een natuurlijke loop en combineren we oud en nieuw op een bijzondere wijze. Daarnaast krijgen de stenen op straat en de lantaarnpalen veel meer het karakter van de oude binnenstad. Eigenaren van winkels krijgen subsidie zodat ze de mooie historische gevels weer zichtbaar kunnen maken.”

Aantrekkelijk
Ook steekt Leiden veel energie in het uitdragen van de sterke punten; de softwarekant. Strijk: “We zijn gaan vertellen dat we de hoogst opgeleide regio in Nederland zijn, waar een bovengemiddeld inkomen wordt verdiend.

Daarbij gaan we vertellen dat Schiphol vlakbij is, de werkgelegenheid sterk groeit, dat we een aantal culturele trekpleisters hebben, onze grachten prachtig zijn en dat we flink investeren in het nog aantrekkelijker maken van de historische binnenstad. Bovendien organiseren we allerlei evenementen in de stad om meer bezoekers te trekken, zoals het koopzondagevent OPEN.”

Levendige stad
Inmiddels zijn tal van verbeteringen gerealiseerd en zijn de effecten volgens Strijk goed zichtbaar. ”De trend is positief, we zien dat het drukker wordt. Er komen ook meer toeristen. Dat heeft vooral te maken met ons gepropageerde profiel.

We noemen onszelf ‘Stad van Ontdekkingen’. We herbergen dertien musea, waarvan vier rijksmusea, waar de ontdekkingen zichtbaar zijn. De toerist bezoekt graag Boerhaave, Volkenkunde, Naturalis en andere musea. We focussen op een groep toeristen waarvan we denken dat we voor hen een leuke stad zijn.”

De hernieuwde interesse in de stad van verschillende groepen consumenten, is geen reden om achterover te leunen. “We zijn er nog niet”, vertelt Strijk. ”We gaan voorlopig door met de uitvoering van alle plannen.

Binnenkort rijden minder bussen dwars door het centrum, maar komen ze wel heel dichtbij en leveren we een tweede parkeergarage op. We werken aan een stad met een schaalgrootte en een omvang waaraan mensen zich verbonden voelen.

Consumenten, toeristen, retail, horeca en musea weten elkaar in een mooie sfeer te treffen. In een levendige stad, niet te druk, maar wel goed bezocht. Waar het bruist en leeft en waar mensen elkaar verrassen en ontmoeten.”

Leiden bruist